Вынос гостевого матча с «Астон Виллой» на понедельник можно было расценивать как подарок судьбы: сразу 17 игроков «Саутгемптона» разъехались по основным и молодёжным сборным своих стран, и каждый день отдыха от игр по их возвращению был на счету. Будучи лишённым возможности варьировать состав, Куман обошёлся без сюрпризов, попытавшись внедрить в опробованную систему Лонга, принесшего победу в прошлом туре против «Халла». Забегая вперёд, скажу, что на этот раз Шейн не сумел вписаться в атакующие действия своей команды, оказавшись лишним звеном…

«Саутгемптон» начал игру с полным осознанием своего превосходства. Позволив хозяевам выплеснуть стартовый натиск, разбившийся о привычно надёжную оборону, «святые» постепенно начали отжимать бирмингенцев к их воротам, и в середине первого тайма «Астон Вилла» практически в полном составе отбивалась у собственной штрафной.

Давление давлением, но по-настоящему опасных моментов «Саутгемптон» не создал. Команда чётко комбинировала, переводя мяч со фланга на фланг, но отметить по итогам первых 45 минут можно только неуклюжий тычок Садио Мане после изящной перепасовки Пелле и Бертрана на левом краю атаки, да его уже удар на 37-й минуте, когда только мастерство Гузана спасло «Виллу» от пропущенного мяча. Увы, к тому моменту счёт был уже 1-0 в пользу хозяев.

К сожалению, порвалось там, где тонко. Форстер зачем-то решил выбежать на перехват глубокой передачи из центра (а возможно, это был простой вынос вперёд), хотя очень не любит покидать пределы вратарской, и, затормозив на мгновение, не успел добраться до мяча раньше Агбонлахора, который в итоге оказался перед пустыми воротами и спокойно поразил цель.

В перерыве Куману не удалось придумать, как спасать матч. Он решил попробовать перевести Тадича в центр, отправив на правый край Лонга, но этот, казалось, имевший логические основания, ход не только не сработал, но и полностью уничтожил всю созидательную игру «Саутгемптона». Если слева Мане раз за разом проигрывал единоборства Хаттону, то справа Лонг никак не мог зацепиться за мяч. Ну а все свои основные силы «Вилла» в итоге сосредоточила в центре, зажав  Пелле и Тадича в такие тиски, что даже о создании полумоментов не могло идти и речи.

Луч надежды забрезжил, когда Тадич вернулся на свою привычную позицию. Играя не очень ярко, Душан всё же сделал одну важную вещь: позволил Клайну снова подключаться к атакам. И по странному стечению обстоятельств замена Мане на Маюку косвенно повлияла на левый фланг. В общем, из ниоткуда состоялся гол. На 81-й минуте Бертран с висящим на плечах Вайманном прорвался в штрафную и выкатил мяч под удар набегающему Клайну. Тот был абсолютно открыт, и бил без малейших помех – Гузан наконец-то оказался бессилен.

Сравняв счёт, «святые» отошли назад, и терпеливо дождались ничьей. Учитывая, насколько колючими могут быть в контратаках «вилланы», осторожность Кумана вполне понятна. В данном случае «Саутгемптон» скорее приобрёл очко, чем потерял, а проявленные бойцовские качества позволяют надеяться на то, что в воскресенье «Манчестер Сити» будет ждать тёплый приём на «Сент-Мэрис». Единственное, что огорчает в преддверии сумасшедшего декабрьского отрезка, так это короткая скамейка, и дело даже не в травмах Стивена Дэвиса и Уорда-Прауза, а в том, что некем усиливать линию нападения. Выход Эммануэля Маюки сегодня наглядно показал, что рассчитывать на замбийца против серьёзных оппонентов нельзя.

«Астон Вилла» — «Саутгемптон» 1:1 (1:0)

Астон Вилла: Гузан – Хаттон, Окоре, Кларк, Сиссоко – Клеверли, Санчес (Бент, 73), Вествуд, Н’Зогбия (Ричардсон, 63), Вейманн – Агбонлахор.

Саутгемптон: Форстер – Клайн, Фонте, Алдервейрельд, Бертран – Ваньяма, Шнайдерлин – Лонг (Корк, 89), Тадич, Мане (Маюка, 79) – Пелле.

Голы: Агбонлахор, 29 – Клайн, 81

Предупреждения: Окоре, 72 – Ваньяма, 58

Бирмингем. «Вилла Парк», 25311 зрителей. Арбитр: Фил Дауд.